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Le thé : un ingrédient essentiel du Japon

Le thé au Japon

Quand on parle de thé, on pense tout naturellement à l’Angleterre, et à son fameux Tea Time de cinq heures du soir. On pense aussi au thé à la menthe du Maroc, et à ses effluves orientaux.

Pourtant, le thé est avant tout un plaisir asiatique, et au Japon, il est élevé au rang d’art et de symbole.

Plantation de thé

Le thé produit au Japon est majoritaire du thé vert, c’est-à-dire non fermenté. Ce que l’on appelle thé vert en occident en fait du thé vert fermenté, et le thé Wulong est semi-fermenté.

Afin de produire du thé japonais vert, et donc non fermenté, il faut vite stopper le processus d’oxydation des feuilles de thé, dès la cueillette. Pour cela, les feuilles sont chauffées par contact direct, comme dans une grande poêle. Elles sont ensuite étuvées, c’est-à-dire qu’elles sont de nouveau chauffées, mais à la vapeur.

La cérémonie du thé

Aussi appelée chanoyu (茶の湯), la cérémonie du thé japonaise est un rituel bouddhiste dans lequel le thé matcha (thé vert en poudre) est préparé de manière cérémoniale par un expert et servi à des invités dans le respect de la tradition zen. Autrement dit, dans le calme le plus absolu.

Cette cérémonie est accompagnée d’un repas léger et d’un second thé plus fort, et elle dure environ quatre heures.

Théière

A la base transmise par les rituels religieux des monastères bouddhistes, la cérémonie du thé est également issu des samouraïs qui en buvaient et préparaient le thé matcha. Sa signification si l’on peut lui en donner une serait ainsi que chaque rencontre doit être considérée comme un trésor qui ne pourra jamais se reproduire.

Le praticien, tout comme les invités, se doivent d’être particulièrement familiers de l’univers des thés et de leur fabrication, mais aussi des divers arts rituels qui s’y rapportent : kimono, calligraphie, arrangements floraux, céramiques, encens…

Les différents Thés japonais

  • Thé Sencha : c’est le plus répandu (70% de la production). Produit sur tout le territoire, il en existe de toutes les qualités, du bon marché au plus luxueux. Il en existe deux sortes :
    • Le Futsu-Mushi Sencha est jaune-vert, plutôt clair et à un goût parfumé et subtil. Il est étuvé pendant environ 30 secondes.
    • Le Fuka-Mushi Sencha est plus vert et profond et il a un goût prononcé mais moins parfumé. Il est, lui, étuvé jusqu’à 2 minutes.

Thé Sencha

  • Thé Gyokuro : C’est un thé de luxe, plutôt cher. Il ne représente qu’à peine 1% de la production de thé japonais et est cultivé uniquement autour de Kyoto et Fukuoka. Pendant les 20 derniers jours de culture, il est couvert pour être à l’ombre, ce qui lui donne un goût très particulier, beaucoup plus doux. Il doit être bu en petite quantité et infusé correctement pour dévoiler sa saveur forte, douceâtre et complexe.
  • Thé Kabuse-Cha : Comme le Gyokuro, c’est un thé de culture ombré, mais pendant seulement 10 jours. C’est donc un thé de moyenne gamme, qui se situe juste entre le Sencha et le Gyokuro. Il est cultivé un peu partout au Japon, mais surtout dans la région de Mie.
  • Thé Tamaroyku-Cha : Ce nom regroupe deux thés différents :
    • Le premier est le Kama-Iri Cha, un thé très ancien et aujourd’hui plutôt rare qui a un goût très léger et rafraichissant.
    • Le second est le Guri-Cha, qui ressemble beaucoup au Sencha, mis à part que ses feuilles ne sont pas formées en aiguilles mais plutôt torsadées.
  • Thé Matcha : Il s’agit du célèbre thé japonais en poudre utilisé lors de la cérémonie du thé. Le thé Matcha est fabriqué en écrasant des feuilles de thé Tencha, un autre thé de culture ombrée. Il est cultivé au Japon depuis qu’il a été ramené de Chine en 1191.

Thé Matcha

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